貝の火

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 今は兎たちは、みんなみじかい茶色の着物です。

 野原の草はきらきら光り、あちこちの樺の木は白い花をつけました。

 実に野原はいい匂で一杯です。

 子兎のホモイは、悦んでぴんぴん踊りながら申しました。

「ふん、いい匂だなあ。うまいぞ、うまいぞ、鈴蘭なんかまるでパリパリだ。」

 ホモイはもう嬉しくて、息もつかずにぴょんぴょん草の上をかけ出しました。

 それからホモイは一寸立ちどまって、腕を組んでほくほくしながら、

「まるで僕は川の波の上で芸当をしてゐるやうだぞ。」と云ひました。

 本当にホモイは、いつか小さな流れの岸まで来て居りました。

 そこには冷たい水がこぼんこぼんと音をたて、底の砂がピカピカ光つてゐます。

 ホモイは一寸頭を曲げて、
「この川を向ふへ跳び越えてやらうかな。なあに訳ないさ。けれども川の向ふ側は、どうも草が悪いからね。」
とひとりごとを云ひました。

 すると不意に流れの上の方から、
「ブルルル、ピイ、ピイ、ピイ、ピイ、ブルルル、ピイ、ピイ、ピイ、ピイ。」とけたゝましい声がして、うす黒いもぢゃもぢゃした鳥のやうな形のものが、ばたばたばたばたもがきながら、流れて参りました。

 ホモイは急いで岸にかけよって、じっと待ちかまへました。

 流されるのは、たしかにせたひばりの子供です。ホモイはいきなり水の中に飛び込んで、前あしでしっかりそれを捉まへました。

 するとそのひばりの子供は、いよいよびっくりして、黄色なくちばしを大きくあけて、まるでホモイのお耳もつんぼになる位鳴くのです。

 ホモイはあわてゝ一生けん命、あとあしで水をけりました。そして「大丈夫さ、大丈夫さ」と云ひながら、その子の顔を見ますと、ホモイはぎょっとして危なく手をはなしさうになりました。それは顔中しわだらけで、くちばしが大きくて、おまけにどこかとかげに似てゐるのです。

 けれどもこの強い兎の子は、決してその手をはなしませんでした。怖ろしさに口をへの字にしながらも、それをしっかりおさへて、高く水の上にさしあげたのです。

 そして二人は、どんどん流されました。ホモイは二度ほど波をかぶったので、水を余程呑みました。それでもその鳥の子ははなしませんでした。

 すると丁度、小流れの曲がりかどに、一本の小さなの枝が出て、水をピチャピチャ叩いて居りました。ホモイはいきなりその枝に、青い皮の見える位深くかみつきました。そして力一杯にひばりの子を岸の柔かな草の上に投げあげて、自分も一とびはね上がりました。

 ひばりの子は草の上に倒れて、目を白くしてガタガタへてゐます。

 ホモイも疲れでよろよろしましたが、無理にこらえて、の白い花をむしって来て、ひばりの子に被せてやりました。ひばりの子はありがたうと云ふやうにその鼠色の顔をあげました。

 ホモイはそれを見るとぞっとして、いきなり跳び退きました。そして声をたてゝ逃げました。

 その時、空からヒュウと矢のやうに降りて来たものがあります。ホモイは立ちどまって、ふりかへって見ると、それは母親のひばりでした。母親のひばりは、物も言へずにぶるぶるへながら、子供のひばりを強く強く抱いてやりました。

 ホモイはもう大丈夫と思ったので、一目散におとうさんのお家へ走って帰りました。

 兎のお母さんは、丁度、お家で白い草の束をそろへて居りましたが、ホモイを見てびっくりしました。そして
「おや、どうかしたのかい。大変顔色が悪いよ。」と云ひながら棚から薬の箱をおろしました。

 「おっかさん、僕ね、もぢゃもぢゃの鳥の子の溺れるのを助けたんです」とホモイが云ひました。兎のお母さんは箱から万能散を一服出してホモイに渡して、
「もぢゃもぢゃの鳥の子ってひばりかい。」と尋ねました。

 ホモイは薬を受けとって、
「多分ひばりでせう。あゝ頭がぐるぐるする。お母さん。まはりが変に見えるよ。」と云ひながら、そのまゝバッタリ倒れてしまひました。ひどい熱病にかかったのです。

 ホモイがおとうさんやおっかさんや、兎のお医者さんのおかげで、すっかりよくなったのは、鈴蘭にみんな青い実ができた頃でした。

 ホモイは、或る雲の無い静かな晩、はじめてうちから一寸出て見ました。

 南の空を、赤い星がしきりになゝめに走りました。ホモイはうっとりそれを見とれました。すると不意に、空でブルルッとはねの音がして、二疋の小鳥が降りて参りました。

 大きい方は、円い赤い光るものを大事さうに草におろして、恭々しく手をついて申しました。

「ホモイさま。あなたさまは私ども親子の大恩人でございます。」

 ホモイは、その赤いものの光で、よくその顔を見て云ひました。
「あなた方は先頃のひばりさんですか。」
母親のひばりは、
「さやうでございます。先日はまことにありがとうございました。せがれの命をお助け下さいまして誠にありがたう存じます。あなた様はその為に、ご病気にさへおなりになったとの事でございましたが、もうお宜しうございますか。」

 親子のひばりは、沢山おじぎをして又申しました。

「私共は毎日この辺を飛びめぐりまして、あなたさまの外へお出なさいますのをお待ち致して居りました。これは私どもの王からの贈物でございます。」と云ひながら、ひばりはさっきの赤い光るものをホモイの前に出して、薄いうすいけむりのやうなはんけちを解きました。それはとちの実位あるまんまるの玉で、中では赤い火がちらちら燃えてゐるのです。ひばりの母親が又申しました。

「これは貝の火といふ宝珠でございます。王さまのお言伝ではあなた様のお手入れ次第で、この珠はどんなにも立派になると申します。どうかお納めをねがひます。」
ホモイは笑って云ひました。

「ひばりさん。僕はこんなものいりませんよ。持って行って下さい。大変きれいなもんですから、見るけで沢山です。見たくなったら又あなたの所へ行きませう。」

 ひばりが申しました。

「いゝえ、それはどうかお納めをねがひます。私共の王からの贈物でございますから。お納め下さらないと、又私はせがれと二人で切腹をしないとなりません。さ、せがれ。お暇をして。さ。おじぎ。ご免下さいませ。」

 そしてひばりの親子は二三遍お辞儀をしてあわてゝ飛んで行ってしまひました。

 ホモイは玉を取りあげて見ました。玉は赤や黄の焔をあげてせわしくせわしく燃えてゐるやうに見えますが、実はやはり冷たく美しく澄んでゐるのです。目にあてゝ、空にすかして見ると、もう焔は無く、天の川が奇麗にすきとほってゐます。目からはなすと又ちらりちらり美しい火が燃え出します。

 ホモイはそっと玉を捧げて、おうちへ入りました。そしてすぐお父さんに見せました。すると兎のお父さんが玉を手にとって、目がねをはづしてよく調べてから申しました。

「これは有名な貝の火といふ宝物だ。これは大変な玉だぞ。これをこのまゝ一生満足に持ってゐる事のできたものは今までに鳥に二人魚に一人あっただけだといふ話だ。お前はよく気を付けて光をなくさないやうにするんだぞ。」

 ホモイが申しました。

「それは大丈夫ですよ。僕は決してなくしませんよ。そんなやうなことはひばりも云ってゐました。僕は毎日百遍づつ息をふきかけて百遍づつ紅雀の毛でみがいてやりませう。」

 兎のおっかさんも、玉を手にとってよくよく眺めました。そして云ひました。

「この玉は大変損じ易いといふ事です。けれども、又亡くなった鷲の大臣が持ってゐた時は、大噴火があって大臣が鳥の避難の為に、あちこちさしづをして歩いてゐる間にこの玉が山程ある石に打たれたり、まっかな熔岩に流されたりしても、一向きづも曇りもつかないで却って前より美しくなったといふ話ですよ。」

 兎のおとうさんが申しました。

「さうだ。それは名高いはなしだ。お前もきっと鷲の大臣のやうな名高い人になるだらう。よく意地悪なんかしないやうに気を付けないといけないぞ。」

 ホモイはつかれてねむくなりました。そして自分のお床にコロリと横になって云ひました。

「大丈夫だよ。僕なんかきっと立派にやるよ。玉は僕持って寝るんだから下さい。」

 兎のおっかさんは玉を渡しました。ホモイはそれを胸にあてゝすぐねむってしまひました。

 その晩の夢の奇麗なことは、黄や緑の火が空で燃えたり、野原が一面黄金の草に変ったり、沢山の小さな風車が蜂のやうに微かにうなって空中を飛んであるいたり、仁義をそなへた鷲の大臣が、銀色のマントをきらきら波立てゝ野原を見まはったり、ホモイは嬉しさに何遍も
「ホウ。やってるぞ、やってるぞ。」と声をあげた位です。

 あくる朝、ホモイは七時頃目をさまして、まづ第一に玉を見ました。玉の美しいことは、昨夜よりもっとです。ホモイは玉をのぞいて、ひとりごとを云ひました。

「見える、見える。あそこが噴火口だ。そら火をふいた。ふいたぞ。面白いな。まるで花火だ。おや、おや、おや、火がもくもく湧いてゐる。二つにわかれた。奇麗だな。火花だ。火花だ。まるでいなづまだ。そら流れ出したぞ。すっかり黄金色になってしまった。うまいぞうまいぞ。そら又火をふいた。」

 おとうさんはもう外へ出てゐました。おっかさんがにこにこして、おいしい白い草の根や青いばらの実を持って来て云ひました。

「さあ早くおかほを洗って、今日は少し運動をするんですよ。どれ一寸お見せ。まあ本当に奇麗だね。お前がおかほを洗ってゐる間おっかさんは見てゐてもいゝかい。」

 ホモイが云ひました。

「いゝとも。これはうちの宝物なんだから、おっかさんのだよ。」そしてホモイは立って家の入り口の鈴蘭の葉さきから、大粒の露を六つ程取ってすっかりお顔を洗ひました。

 ホモイはごはんがすんでから、玉へ百遍息をふきかけそれから百遍紅雀の毛でみがきました。そして大切に紅雀のむな毛につゝんで、今まで兎の遠めがねを入れて置いた瑪瑙の箱にしまってお母さんにあづけました。そして外に出ました。

 風が吹いて草の露がバラバラとこぼれます。つりがねさうが朝の鐘を
「カン、カ、カンカエコ、カンコカンコカン。」
と鳴らしてゐます。ホモイはぴょんぴょん跳んで樺の木の下に行きました。

 すると向ふから、年を老ったの馬がやって参りました。ホモイは少し怖くなって戻らうとしますと馬は丁寧におじぎをして云ひました。

「あなたはホモイさまでござりますか。こんど貝の火がお前さまに参られましたさうで実に祝着に存じまする。あの玉がこの前獣の方に参りましてからもう千二百年たってゐると申しまする。いや、実に私めも今朝そのおはなしを承はりまして涙を流してござります。」馬はボロボロ泣き出しました。ホモイは呆れてゐましたが、馬があんまり泣くものですから、ついつりこまれて一寸鼻がせらせらしました。馬は風呂敷位ある浅黄のはんけちを出して涙をふいて申しました。

「あなた様は私共の恩人でございます。どうかくれぐれもおからだを大事になされて下されませ。」そして馬は丁寧におじぎをして向ふへ歩いて行きました。

 ホモイは何だか嬉しいやうなおかしいやうな気がしてぼんやり考へながら、にはとこの木の陰に行きました。するとそこに若い二疋の栗鼠が、仲良く白いお餅を食べて居りましたがホモイの来たのを見ると、びっくりして立ちあがって急いできもののえりを直し、目を白黒して餅をのみ込まうとしたりしました。

 ホモイはいつものやうに、
「りすさん。お早う。」とあいさつをしましたが、りすは二疋共堅くなってしまって、一向も出ませんでした。ホモイはあわてゝ、
「りすさん。今日も一緒にどこか遊びに行きませんか。」と云ひますと、りすは飛んでもないと云ふやうに目をまん円にして顔を見合せて、それからいきなり向ふを向いて一生けん命逃げて行ってしまひました。

 ホモイは呆れてしまひました。そして顔色を変へてうちへ戻って来て、
「おっかさん。何だかみんな変な工合ですよ。りすさんなんか、もう僕を仲間はづれにしましたよ。」と云ひますと兎のおっかさんが笑って答へました。

「それはさうですよ。お前はもう立派な人になったんだから、りすなんか恥しいのです。ですからよく気をつけてあとで笑はれないやうにするんですよ。」

 ホモイが云ひました。

「おっかさん。それは大丈夫ですよ。そんなら僕はもう大将になったんですか。」

 おっかさんも嬉しさうに
「まあさうです。」と申しました。

 ホモイが悦んで踊りあがりました。

「うまいぞ。うまいぞ。もうみんな僕のてしたなんだ。狐なんかもうこわくも何ともないや。おっかさん。僕ね、りすさんを少将にするよ。馬はね、馬は大佐にしてやらうと思ふんです。」
おっかさんが笑ひながら、
「さうだね、けれどもあんまりいばるんじゃありませんよ。」と申しました。ホモイは
「大丈夫ですよ。おっかさん、僕一寸外へ行って来ます。」と云ったまゝぴょんと野原へ飛び出しました。するとすぐ目の前を意地悪の狐が風のやうに走って行きます。

 ホモイはぶるぶるへながら思ひ切って叫んで見ました。

「待て。狐。僕は大将だぞ。」
狐がびっくりしてふり向いて顔色を変へて申しました。

「へい、存じて居ります。へい、へい、何かご用でございますか。」

 ホモイができる位威勢よく云ひました。

「お前はずゐぶん僕をいぢめたな。今度は僕のけらいだぞ。」

 狐は卒倒しさうになって、頭に手をあげて答へました。「へいお申し訳けもございません。どうかお赦しをねがひます。」

 ホモイは嬉しさにわくわくしました。

「特別に許してやらう。お前を少尉にする。よく働いて呉れ。」

 狐が悦んで四遍ばかり廻りました。

「へいへい。ありがたう存じます。どんな事でもいたします。少しとうもろこしを盗んで参りませうか。」

 ホモイが申しました。

「いや、それは悪いことだ。そんなことをしてはならん。」

 狐は頭を掻いて申しました。

「へいへい。これからは決していたしません。何でもおいひつけを待っていたします。」

 ホモイは云ひました。

「さうだ。用があったら呼ぶからあっちへ行っておいで。」狐はくるくるまはっておじぎをして向ふへ行ってしまひました。

 ホモイは嬉しくてたまりません。野原を行ったり来たりひとりごとを云ったり、笑ったりさまざまの楽しいことを考へてゐるうちに、もうお日様が砕けた鏡のやうに樺の木の向ふに落ちましたので、ホモイは急いでおうちに帰りました。

 兎のおとうさまももう帰ってゐて、その晩は様々のご馳走がありました。ホモイはその晩も美しい夢を見ました。

 次の日ホモイは、お母さんに云ひつけられて笊を持って野原に出て、鈴蘭の実を集めながらひとりごとを云ひました。

「ふん、大将が鈴蘭の実を集めるなんておかしいや。誰かに見つけられたらきっと笑はれるばかりだ。狐が来るといゝがなあ。」

 すると足の下が何だかもくもくしました。見るとむぐらが土をくぐってだんだん向ふへ行かうとします。ホモイは叫びました。

「むぐら、むぐら、むぐらもち、お前は僕の偉くなったことを知ってるかい。」

 むぐらが土の中で云ひました。

「ホモイさんでいらっしゃいますか。よく存じて居ります。」

 ホモイは大威張りで云ひました。

「さうか。そんならいゝがね。僕、お前を軍曹にするよ。その代り少し働いて呉れないかい。」

 むぐらはびくびくして尋ねました。

「へいいどんなことでございますか。」

 ホモイがいきなり「鈴蘭の実を集めておくれ。」と云ひました。

 むぐらは土の中で冷汗をたらして頭をかきながら、
「さあ誠に恐れ入りますが私は明るい所の仕事は一向無調法でございます。」と云ひました。

 ホモイは怒ってしまって、
「さうかい。そんならいゝよ。頼まないからあとで見ておいで。ひどいよ。」と叫びました。
むぐらは「どうかご免をねがひます。私は長くお日様を見ますと死んでしまひますので。」としきりにおわびをします。

 ホモイは足をばたばたして
「いゝよ。もういゝよ。だまっておいで。」と云ひました。

 その時向ふのにはとこの陰からりすが五疋ちょろちょろ出て参りました。そしてホモイの前にぴょこぴょこ頭を下げて申しました。

「ホモイさま。どうか私共に鈴蘭の実をお採らせ下さいませ。」ホモイが
「いゝとも。さあやって呉れ。お前たちはみんな僕の少将だよ。」

 りすがきゃっきゃっ悦んで仕事にかゝりました。

 この時向ふから仔馬が六疋走って来てホモイの前にとまりました。その中の一番大きなのが「ホモイ様。私共にも何かおいひつけをねがひます。」と申しました。ホモイはすっかり悦んで
「いゝとも。お前たちはみんな僕の大佐にする。僕が呼んだら、きっとかけて来ておくれ。」といひました。仔馬も悦んではねあがりました。

 むぐらが土の中で泣きながら申しました。

「ホモイさま どうか私にもできるやうなことをおいひつけ下さい。きっと立派にいたしますから。」

 ホモイはまだ怒ってゐましたので、
「お前なんかいらないよ。今に狐が来たらお前たちの仲間をみんなひどい目にあはしてやるよ。見ておいで。」
と足ぶみをして云ひました。

 土の中ではひっそりとして声もなくなりました。

 それからりすは、夕方迄に鈴蘭の実を沢山集めて、大騒ぎをしてホモイのうちへ運びました。

 おっかさんが、その騒ぎにびっくりして出て見て云ひました。

「おや、どうしたのりすさん。」

 ホモイが横から口を出して
「おっかさん。僕の腕前をごらん。まだまだ僕はどんな事でもできるんですよ。」と云ひました。兎のお母さんは返事もなく黙って考へて居りました。

 すると丁度兎のお父さんが戻って来てその景色をじっと見てから申しました。

「ホモイ、お前は少し熱がありはしないか。むぐらを大変おどしたさうだな。むぐらの家ではもうみんなきちがひのやうになって泣いているよ。それにこんなに沢山の実を全体誰がたべるのだ。」

 ホモイは泣きだしました。りすはしばらく気の毒さうに立って見て居りましたがとうとうこそこそみんな逃げてしまひました。

 兎のお父さんが又申しました。

「お前はもうだめだ。貝の火を見てごらん。きっと曇ってしまってゐるから。」

 兎のおっかさんまでが泣いて、前かけで涙をそっと拭ひながらあの美しい玉のはいった瑪瑙の函を戸棚から取り出しました。

 兎のおとうさんは凾を受けとって蓋をひらいて驚きました。

  珠は一昨日の晩よりももっともっと赤
  くもっともっと速く燃えてゐるのです。

 みんなはうっとりとみとれてしまひました。兎のおとうさんはだまって玉をホモイに渡してご飯を食べはじめました。ホモイもいつか涙が乾きみんなは又気持ちよく笑ひ出し一緒にご飯をたべてやすみました。

 

 次の朝早くホモイは又野原に出ました。

 今日もよいお天気です。けれども実をとられた鈴蘭は、もう前のやうにしゃりんしゃりんと葉を鳴らしませんでした。

 向ふの向ふの青い野原のはづれから、狐が一生けん命に走って来て、ホモイの前にとまって、
「ホモイさん。昨日りすに鈴蘭の実を集めさせたさうですね。どうです。今日は私がいゝものを見附けて来てあげませう。それは黄色でね、もくもくしてね、失敬ですが、ホモイさん、あなたなんかまだ見たこともないやつですぜ。それから、昨日むぐらにをかけると仰っしゃったさうですね。あいつは元来横着だから、川の中へでも追ひこんでやりませう。」と云ひました。

 ホモイは
「むぐらは許しておやりよ。僕もう今朝許したよ。けれどそのおいしいたべものは少しばかり持って来てごらん。」と云ひました。

「合点、合点。十分間だけお待ちなさい。十分間ですぜ。」と云って狐はまるで風のやうに走って行きました。

 ホモイはそこで高く叫びました。

「むぐら、むぐら、むぐらもち。もうお前は許してあげるよ。泣かなくてもいゝよ。」土の中はしんとして居りました。

 狐が又向ふから走って来ました。そして
「さあおあがりなさい。これは天国の天ぷらといふもんですぜ。最上等の所です。」と云ひながら盗んでて来た角パンを出しました。

 ホモイは一寸たべて見たら、実にとてもうまいのです。そこで狐に
「こんなものどの木に出来るのだい。」とたづねますと狐が横を向いて一つ「ヘン」と笑ってから申しました。

「台所といふ木ですよ。ダアイドコロといふ木ね。おいしかったら毎日持って来てあげませう。」

 ホモイが申しました。「それではね毎日きっと三つづつ持って来ておくれ。ね。」

 狐がいかにもよくのみこんだといふやうに目をパチパチさせて云ひました。

「へい。よろしうございます。その代り私の鶏をとるのを、あなたがとめてはいけませんよ。」

「いゝとも」とホモイが申しました。

 すると狐が
「それでは今日の分、もう二つ持って来ませう。」と云ひながら又風のやうに走って行きました。

 ホモイはそれをおうちに持って行ってお父さんやお母さんにあげる時の事を考へて居ました。お父さんだって、こんな美味しいものは知らないだらう。僕はほんたうに孝行だなあ。

 狐が角パンを二つくわいて来てホモイの前に置いて、急いで「さよなら」と云ひながらもう走っていってしまひました。ホモイは
「狐は一体毎日何をしてゐるんだらう。」とつぶやきながらおうちに帰りました。

 今日はお父さんとお母さんとが、お家の前で鈴蘭の実を天日にほして居りました。

 ホモイが
「お父さん。いゝものを持って来ましたよ。あげませうか。まあ一寸たべてごらんなさい。」と云ひながら角パンを出しました。

 兎のお父さんはそれを受けとって眼鏡を外して、よくよく調べてから云ひました。

「お前はこんなものを狐にもらったな。これは盗んで来たもんだ。こんなものをおれは食べない。」そしておとうさんはも一つホモイのお母さんにあげやうと持ってゐた分も、いきなり取りかへして自分のと一緒に土に投げつけてむちゃくちゃにふみにじってしまひました。

 ホモイはわっと泣きだしました。兎のお母さんも一緒に泣きました。

 お父さんがあちこち歩きながら、
「ホモイ、お前はもう駄目だ。玉を見てごらん。もうきっと砕けてゐるから。」と云ひました。

 お母さんが泣きながら凾を出しました。玉はお日さまの光を受けてまるで天上に昇って行きさうに美しく燃えました。

 お父さんは玉をホモイに渡してだまってしまひました。ホモイも玉を見ていつか涙を忘れてしまひました。

 次の日ホモイは又野原に出ました。

 狐が走って来てすぐ角パンを三つ渡しました。ホモイはそれを急いで台所の棚の上に載せて又野原に来ますと狐がまだ待って居て云ひました。

「ホモイさん。何か面白いことをしやうぢゃありませんか。」ホモイが「どんなこと?」ときゝますと狐が云ひました。

「むぐらを罰にするのはどうです。あいつは実にこの野原の毒むしですぜ。そしてなまけものですぜ。あなたが一遍許すって云ったのなら今日は私だけでひとつむぐらをいぢめますからあなたはだまって見ておいでなさい。いゝでせう。」

 ホモイは「うん。毒むしなら少しいぢめてもよからう。」と云ひました。

 狐は、しばらくあちこち地面を嗅いだり、とんとんふんでみたりしてゐましたが、とうとう一つの大きな石を起こしました。するとその下にむぐらの親子が八疋かたまってぶるぶるふるへて居りました。狐が
「さあ、走れ。走らないと 噛み殺すぞ。」といって足をどんどんしました。むぐらの親子は
「ごめん下さい。ごめん下さい。」と云ひながら逃げやうとするのですがみんな目が見えない上に足が利かないものですからたゞ草を?くだけです。

 一番小さな子はもう仰向けになって気絶したやうです。狐ははがみをしました。ホモイも思はず「シッシッ」と云って足を鳴らしました。その時、「こらっ何をする。」と云ふ大きな声がして、狐がくるくると四遍ばかりまはってやがて一目散に逃げました。

 見るとホモイのお父さんが来てゐるのです。

 お父さんは、急いでむぐらをみんな穴に入れてやって、上へもとのやうに石をのせて、それからホモイの首すぢをつかんで、ぐんぐんおうちへ引いて行きました。

 おっかさんが出て来て泣いておとうさんにすがりました。お父さんが云ひました。

「ホモイ。お前はもう駄目だぞ。今日こそ貝の火は砕けたぞ。出して見ろ。」

 お母さんが涙をふきながら凾を出して来ました。お父さんは凾の蓋を開いて見ました。

 するとお父さんはびっくりしてしまひました。貝の火が今日位美しいことはまだありませんでした。それはまるで赤や緑や青や様々の火が烈しく戦争をして、地雷火をかけたり、のろしを上げたり、又いなづまが閃いたり、光の血が流れたり、さうかと思ふと水色の焔が玉の全体をパッと占領して、今度はひなげしの花や、黄色のチュウリップ、薔薇やほたるかづらなどが、一面風にゆらいだりしてゐるやうに見えるのです。

 兎のお父さんは黙って玉をホモイに渡しました。ホモイは間もなく涙も忘れて貝の火を眺めてよろこびました。

 おっかさんもやっと安心して、おひるの支度をしました。

 みんなは座って角パンを喰べました。

 お父さんが云ひました。

「ホモイ。狐には気をつけないといけないぞ。」
ホモイが申しました。

「お父さん。大丈夫ですよ。狐なんか何でもありませんよ。僕には貝の火があるのですもの。あの玉が砕けたり曇ったりするもんですか。」

 お母さんが申しました。

「本当にね、いゝ宝石だね。」

 ホモイは得意になって云ひました。

「お母さん。僕はね、うまれつきあの貝の火と離れないやうになってるんですよ。たとへ僕がどんな事をしたってあの貝の火がどこかへ飛んで行くなんてそんな事があるもんですか。それに僕毎日百づつ息をかけてみがくんですもの。」

「実際さうだといゝがな。」とお父さんが申しました。

 その晩ホモイは夢を見ました。高い高い錐のやうな山の頂上に片脚で立ってゐるのです。

 ホモイはびっくりして泣いて目をさましました。

 次の朝ホモイは又野に出ました。

 今日は陰気な霧がジメジメ降ってゐます。木も草もぢっと黙り込みました。ぶなの木さへ葉をちらっとも動かしません。

 たゞあのつりがねさうの朝の鐘だけは高く高く空にひゞきました。

「カンカンカカエコカンコカンコカン。」
おしまひの音がカアンと向ふから戻って来ました。

 そして狐が角パンを三つ持って半ズボンをはいてやって来ました。

「狐。お早う。」とホモイが云ひました。

 狐はいやな笑ひやうをしながら
「いや、昨日はびっくりしましたぜ。ホモイさんのお父さんも随分頑固ですな。しかしどうです。すぐ機嫌が直ったでせう。今日は一つうんと面白いことをやりませう。動物園をあなたは嫌ひですか。」と云ひました。

 ホモイが
「うん。嫌ひではない。」と申しました。

 狐が懐から小さな網を出しました。そして
「そら、こいつをかけて置くととんぼでも蜂でも雀でもかけすでも、もっと大きなやつでもひっかかりますぜ。それを集めて一つ動物園をやらうぢゃありませんか。」と云ひました。

 ホモイは一寸その動物園の景色を考へて見てたまらなく面白くなりました。そこで
「やらう。けれども、大丈夫その網でとれるかい。」と云ひました。

 狐がいかにもおかしさうにして
「大丈夫ですとも。あなたは早くパンを置いておいでなさい。そのうちに私はもう百位は集めて置きますから。」と云ひました。

 ホモイは、急いで角パンを取ってお家に帰って、台所の棚の上に載せて、又急いで帰って来ました。

 見るともう狐は霧の中の樺の木に、すっかり網をかけて、口を大きくあけて笑ってゐました。

「はははは、ご覧なさい。もう四疋つかまりましたよ」

 本統にその中にはかけすと鶯と紅雀とひわと四疋入ってばたばたして居りました。

 けれどもホモイの顔を見ると、みんな急に安心したやうに静まりました。

 鶯が硝子越しに申しました。

「ホモイさん。どうかあなたのお力で助けてやって下さい。私らは狐につかまったのです。あしたはきっと食はれます。お願ひでございます。ホモイさん。」ホモイはすぐ箱を開かうとしました。

 すると、狐が額に黒い皺をよせて、眼を釣りあげてどなりました。

「ホモイ。気をつけろ。その箱に手でもかけて見ろ。食ひ殺すぞ。泥棒め。」

 まるで口が横に裂けさうです。

 ホモイは怖くなってしまって、一目散におうちへ帰りました。今日はおっかさんも野原に出て、うちに居ませんでした。

 ホモイはあまり胸がどきどきするのであの貝の火を見やうと凾を出して蓋を開きました。

 けれども気のせいか、一所小さな針でついた位の白い曇りが見えるのです。

 ホモイはどうもそれが気になって仕方ありませんでした。そこでいつものやうに、フッフッと息をかけて、紅雀の胸毛で上をくこすりました。

 けれども、どうもそれがとれないのです。その時、お父さんが帰って来ました。そしてホモイの顔色の変ってゐるのを見て云ひました。

「ホモイ。貝の火が曇ったのか。大変お前の顔色が悪いよ。どれお見せ。」そして玉をすかして見て笑って云ひました。

「なあに、すぐ除れるよ。黄色の火なんか却って今迄より余計燃えてゐる位だ。どれ。紅雀の毛を少しお呉れ。」
そしてお父さんは熱心にみがきはじめました。けれどもどうも曇りがとれるどころか段々大きくなるらしいのです。

 お母さんが帰って参りました。そして黙ってお父さんから貝の火を受け取ってすかして見てため息をついて今度は自分で息をかけてみがきました。

 実にみんな、だまってため息ばかりをつきながら、交る交る一生けん命みがいたのです。

 もう夕方になりました。お父さんはにわかに気がついたやうに立ちあがって、
「まあ、ご飯を食べやう。今夜一晩油に漬けて置いて見ろ。それが一番いゝといふ話だ。」といひました。お母さんはびっくりして
「まあ、ご飯の支度を忘れてゐた。なんにもこさえてない。一昨日のすゞらんの実と今朝の角パンだけを喰べませうか。」と云ひました。

「うんそれでいゝさ。」とおとうさんが云ひました。ホモイはため息をついて玉を凾に入れてじっとそれを見詰めました。

 みんなはだまってご飯をすましました。

 お父さんは
「どれ油を出してやるかな」と云ひながら棚からかやの実の油の瓶をおろしました。

 ホモイはそれを受けとって貝の火を入れた凾に注ぎました。そしてあかりをけしてみんな早くからねてしまひました。

 夜中にホモイは眼をさましました。

 そしてこわごわ起きあがってそっと枕もとの貝の火を見ました。貝の火は、油の中で魚の眼玉のやうに銀色に光ってゐます。もう赤い火は燃えてゐませんでした。

 ホモイは大声で泣き出しました。

 兎のお父さんやお母さんがびっくりして起きてあかりをつけました。

 貝の火はまるで鉛の玉のやうになってゐます。ホモイは泣きながら狐の網のはなしをお父さんにしました。

 お父さんは大変あわてゝ急いで着物をきかへながら云ひました。

「ホモイ。お前は馬鹿だぞ。俺も馬鹿だった。お前はひばりの子供の命を助けてあの玉を貰ったのぢゃないか。それをお前は一昨日なんか生れつきだなんて云ってゐた。さあ野原へ行かう。狐がまだ網を張って居るかもしれない。お前はいのちがけで狐とたゝかふんだぞ。勿論俺も手伝ふ。」

 ホモイは泣いて立ちあがりました。兎のお母さんも泣いて二人の後を追ひました。

 霧がポシャポシャ降って、もう夜があけかかってゐます。

 狐はまだ網をかけて、樺の木の下に居ました。そして三人を見て口を曲げて大声でわらひました。ホモイのお父さんが叫びました。

「狐。お前はよくもホモイをだましたな。さあ決闘をしろ。」

 狐が実に悪党らしい顔をして云ひました。

「へん。貴様ら三疋ばかり食ひ殺してやってもいゝが、俺もけがでもするとつまらないや。おれはもっといゝ食べものがあるんだ。」

 そして凾をかついで逃げ出さうとしました。

「待てこら。」とホモイのお父さんがガラスの箱を押さへたので狐はよろよろしてとうとう凾を置いたまゝ逃げて行ってしまひました。

 見ると箱の中に鳥が百疋ばかり、みんな泣いてゐました。雀やかけすやうぐひすは勿論、大きな大きな梟や、それにひばりの親子までがはいってゐるのです。

 ホモイのお父さんは蓋をあけました。

 鳥がみんな飛び出して地面に手をついて声をそろへて云ひました。

「ありがたうございます。ほんとうに度々おかげ様でございます。」するとホモイのお父さんが申しました。

「どう致しまして、私共は面目次第もございません。あなた方の王さまからいたゞいた玉をとうとう曇らしてしまったのです。」

 鳥が一遍に云ひました。

「まあどうしたのでせう。どうか一寸拝見したいものです。」

「さあどうぞ」と云ひながらホモイのお父さんはみんなをおうちの方へ案内しました。鳥はぞろぞろついて行きました。ホモイはみんなのあとを泣きながらしょんぼりついて行きました。梟が大股にのっそのっそと歩きながら時々こわい眼をしてホモイをふりかへって見ました。

 みんなはおうちに入りました。

 鳥は、ゆかや棚や机やうち中のあらゆる場所をふさぎました。梟が目玉を途方もない方に向けながら、しきりに「オホン、オホン」とせきばらひをします。

 ホモイのお父さんがたゞの白い石になってしまった貝の火を取りあげて、
「もうこんな工合です。どうか沢山笑ってやって下さい。」と云ふとたん、貝の火は鋭くカチッと鳴って二つに割れました。

 と思ふと、パチパチパチッと烈しい音がして見る見るまるで煙のやうに砕けました。

 ホモイが入り口でアッと云って倒れました。目にその粉が入ったのです。みんなは驚いてそっちへ行かうとしますと今度はそこらにピチピチピチと音がして煙がだんだん集まり、やがて立派ないくつかのかけらになり、おしまひにカタッと二つかけらが組み合って、すっかり昔の貝の火になりました。玉はまるで噴火のやうに燃え、夕日のやうにかゞやき、ヒューと音を立てゝ窓から外の方へ飛んで行きました。

 鳥はみな興をさまして、一人去り二人去り今はふくらふだけになりました。ふくらふはじろじろ室の中を見まはしながら
「たった六日だったな。ホッホ
 たった六日だったな ホッホ。」とあざ笑って肩をゆすぶって大股に出て行きました。

 それにホモイの目は、もうさっきの玉のやうに白く濁ってしまって、まったく物が見えなくなったのです。

 はじめからおしまひまでお母さんは泣いてばかり居りました。お父さんが腕を組んでじっと考へてゐましたがやがてホモイのせなかを静かに叩いて云ひました。

「泣くな。こんなことはどこにもあるのだ。それをよくわかったお前は、一番さいはひなのだ。目はきっと又よくなる。お父さんがよくしてやるから。な。泣くな。」

 窓の外では霧が晴れて鈴蘭の葉がきらきら光り、つりがねさうは
「カン、カン、カカエコカンコカンコカン。」と朝の鐘を高く鳴らしました。

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